大公司掌控AI的时代 学术派创业能否异军突起?

2018-07-03 09:11 网易智能

  在现代人工智能领域,所有的话题似乎都离不开三位与加拿大大学有联系的研究人员。

  第一位是在多伦多大学任教的70岁英国人Geoffrey Hinton,他开创了被称为“深度学习”的分支学科,如今已经成为了人工智能的同义词。第二位是57岁的法国人Yann LeCun,他在上世纪80年代在Hinton的实验室工作,现在在纽约大学任教。第三位是54岁的Yoshua Bengio,出生在巴黎,在蒙特利尔长大,现在在蒙特利尔大学任教。这三个人是密友也是合作者,以至于人工智能领域的人都称他们为“加拿大黑手党”。

  不过,在2013年,Hinton加入了谷歌,Facebook也聘请了LeCun。两人都保持着自己的学术地位并继续教学,而Bengio在蒙特利尔大学建立了世界上最好的人工智能项目之一,他被认为是最后一个学术纯粹主义者。

  Bengio不是一个天生的实业家。他举止非常谦逊,有一点驼背,看起来在电脑屏幕前呆了很长时间。虽然他为几家公司提供咨询服务,并且一直被邀请加入其中,但Bengio坚持要追求有激情的项目,而不是那些最有可能盈利的项目。

  “你应该注意到了他的志向有多远大,他的价值观有多好,”他的朋友Alexandre Le Bouthillier说,他是一家名为Imagia的人工智能初创公司的联合创始人。“科技领域的一些人忘记了人性的一面,但Yoshua没有。他真的希望这个科学突破能够帮助社会。”

  然而,Bengio坚持的观点已经变成了一种孤独的努力。亚马逊、Facebook、谷歌和微软等大型科技公司都在投资或收购新型初创企业,并且吸收大学里的顶尖人才,保证他们在人工智能领域的领导地位。华盛顿大学的人工智能教授Pedro Domingos说,他每年都会询问学术联系人,问他们是否有学生想申请博士后。他说,他最后一次问Bengio的时候,“他说,我甚至在毕业前就已经留不住他们了。”Bengio受够了这种状况,想要阻止人才流失。

  2015年9月一个温暖的午后,Bengio和他的四个关系最好的同事在Le Bouthillier蒙特利尔的家中会面。这次会议本来是Bengio多年前成立的技术转让公司的战略会议,但是Bengio对他的领域的未来感到深深的焦虑,他也认为是时候提出一些他一直在思考的问题了:是否有可能创建一个能够帮助创业公司和大学的企业,而不是伤害它们——并且可能对整个社会有益?如果可以的话,那么这个企业能否在这个以科技为主导的世界里具有竞争力呢?

  Bengio特别想听听他的朋友Jean-Fran?ois Gagn�的观点,他是一位精力充沛的连续创业者,比Bengio小15岁。Gagn�早些时候把自己联合创始的公司卖给了一家名为JDA Software的公司;在那里工作了三年之后,Gagn�离开了这家公司,成为了加拿大风险投资公司Real Ventures的常驻企业家。在三个小时的会议结束,太阳开始下山的时候,他告诉Bengio和其他在场的人:“好吧,我要制定一个商业计划。

  那年冬天,Gagn�和他的同事Nicolas Chapados蒙特利尔大学的小办公室拜访了Bengio。

  他提议共同创立一家初创公司,为创业公司和其他资源不足的组织以及无力建立自己的AI部门的公司提供人工智能技术。这家初创公司的关键卖点将是,它拥有全球最具天赋的劳动力:它将支持Bengio实验室和其他顶尖大学的研究人员每月为该公司工作几个小时,同时保持他们的学术地位。这样一来,企业就能以很低的价格获得顶尖人才,大学也能留住他们的研究人员,而他们主要的客户将有机会与更厉害的对手竞争。每个人都会受益,除了科技巨头。

责编:陶宗瑶(实习生)
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