NASA:火星上发现古代生命迹象比在地球上更容易

参与美国宇航局下一次的火星探测任务的科学家说,在火星上发现古代生命迹象比在地球上发现更容易。

一个六轮机器人将于2021年降落在这个红色星球上,其具体目的是找出过去生物存在过的证据。它将从可能有39亿年历史的岩石中寻找线索。

研究人员表示,寻找地球上39亿年前的生命是非常艰难的,但是在火星上可能有更好的保存条件。

这归结于地球的动态过程,岩石被不断地搅动和回收,因此生命的痕迹会被消除。但红色星球在其历史的早期就停止了这个过程。

“例如,我们不相信火星有地球历史上经常经历的板块漂移过程,”美国宇航局在加州的喷气推进实验室(JPL)的Ken Willford说。

“大部分地球的岩石记录已经被海洋地壳下的运动所摧毁。并且,即使是留在地表的岩石也会受到加热和挤压,这些情况在火星上是没有的。”

“所以说,很可能火星上的老岩石比新岩石保存得更好,”他告诉BBC新闻。

新的火星车将被投放在近火星赤道的叫作Jezero的陨石坑附近,卫星观测表明那里曾经有一个深湖。

科学家们希望,如果微生物生活在这个水体或者周围,那么它们存在的迹象将保留在沉积物中。如今,沉积物可以轻易地被钻探。

其中一个关键的目标将是碳酸盐沉积物,它们似乎与古湖的河岸线相似。

“碳酸盐是一种从水中沉淀出来的矿物质。这个过程的真正伟大之处在于,当它们沉淀出来时,它们会结合水中的所有物质。因此,生活在那里的一切都可以被保存在矿物中,”来自印第安纳州的普渡大学的Briony Horgan解释道。

理想的情况是火星车偶然发现看起来像叠层石的构造,这些构造是由微生物建造的碳酸盐穹顶结构。

火星车将沿着河岸线选择最可能的地点钻取样品,并将这些样品装在一个罐子里,然后留在地面上以便以后来取。

美国宇航局及其在欧洲的同行Esa目前正在策划在20世纪30年代早期一起取回火星车的40个样品。

Williford和Horgan博士正在华盛顿举行的美国地球物理联盟(AGU)秋季会议上讨论火星车的前景。这是地球和太空科学家们最大的年度聚会。

这辆车将是2012年降落在Gale陨石坑的好奇号的近似副本。

它将使用相同的“天空起重机(Skycrane)”技术,这项技术使之前的机器具有非常高的投放精度。另外,这次火星车还添加了一个重要的附加功能。工程师们开发了一种称为地形相对导航(Terrain-Relative Navigation)的动态地图绘制系统,该系统将为着落带来更高的准确性。

该任务的首席科学家Ken Farley告诉AGU会议,目前已经计划好了火星车着陆后的路线。

该机器人将配备一个复杂的导航系统,使其能够自主地计算出两个点之间最好、最直接的路线。

这应该会大大加快到达不同目标的速度。“在良好的地形条件下,我们每天将行使超过100米,”Farley博士告诉BBC新闻。

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